Descubriendo el bosque a través de los árboles: edificios en altura con madera

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En esta entrevista, el arquitecto canadiente Michael Green expone su modelo para repensar el uso de la madera en edificios de gran altura, una solución que puede hacer frente a los desafíos ambientales del mundo contemporáneo.

Es uno de los primeros confirmados para la Semana de la Madera 2017 y también uno de los más entusiastas a la hora de promover el uso de la madera para la edificación en altura.

En esta entrevista, el editor del Consejo para edificios en altura y hábitat urbano (CTBUH), Daniel Safarik, lleva al arquitecto canadiense a responder una de las grandes preguntas del ámbito de la construcción: ¿cómo satisfacer la necesidad de alojamiento de 3 mil millones de personas (cerca de 40% de la población mundial) para los próximos 20 años?

Para Green, la clave estaría en las nuevas tecnologías que abren interesantes perspectivas en torno a uno de los materiales de construcción más antiguos: la madera. A través de investigaciones como The Case For Tall Wood Buildings, el arquitecto de Vancouver ha estado dictando cátedra por años sobre usar paneles de madera sólida para construir estructuras altas, y acaba de fijar nuevos rumbos en lo que será el edificio de madera más alto de Norteamérica.

A continuación se reproduce un extractos de dicha entrevista, que puede leerse completa aquí.

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¿Qué te hizo pensar en construir en altura con madera?

Empecé a construir más y más con madera, dándome cuenta de que era un terreno lleno de oportunidades desde el punto de vista de la innovación. Hace unos 10 años atrás, en Europa Central, la introducción de tableros de madera contralaminada (CLT) comenzó a cambiar la forma en que los edificios podrían hacerse a mayor escala.

El CLT es un gran producto, pero es sólo uno de los muchos tipos de paneles de madera sólida que nos permitirían cambiar radicalmente la escala de lo que podemos construir. El CLT se hace tomando tablas de distintas dimensiones que se colocan una al lado de la otra, pegadas con un adhesivo, y luego otro conjunto se coloca en la parte superior a 90 grados, creando así una pieza gigante de madera laminada.

Éste panel tiene una gran fuerza inherente y te permite utilizar una calidad de madera que nunca utilizarías como material estructural, porque es de calidad inferior. Y cuando empiezas a pegarlos juntos, se obtiene el beneficio inherente de esta fuerza laminada en cruz. Por lo tanto, nos permite usar árboles que son de menor calidad.

¿Por qué querríamos utilizar árboles de más baja calidad?

En Norteamérica estamos perdiendo enormes extensiones de nuestros bosques boreales por un insecto, el escarabajo del pino de montaña. Si vuelas sobre British Columbia, Washington, Colorado e Idaho, hay enormes extensiones de árboles muertos. Normalmente pasan de ser de color verde oscuro al rojo. El escarabajo del pino de montaña moría cada invierno debido al frío. Ahora, debido al cambio climático, no se está muriendo, así que ha devastado el bosque. El CLT nos da la oportunidad de usar este bosque muerto de otra manera como un material de construcción que absorbe el carbono. De lo contrario, los árboles sólo caen de nuevo en el suelo del bosque y se pudren, liberando a la atmósfera todo el carbono que han absorbido durante su vida.

¿Cuál fue tu proyecto en madera sólida más rupturista?

El proyecto del Ayuntamiento de North Vancouver no es un edificio alto, pero usa tableros de virutas laminadas (LSL) de una manera realmente nueva. Irónicamente, vino con la recesión en la economía mundial. La industria maderera, que no estaba muy enfocada en la innovación, se dio cuenta de que podía vender los paneles completos. Ellos cambiaron su actitud, y luego les mostramos lo que se podía hacer.

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─ ¿Había algún precedente para tu concepto?

Ya se han hecho estructuras con CLT, pero ese enfoque requiere una gran cantidad de paredes internas de carga y no funciona bien con cargas laterales en altura. No funciona en un entorno donde se desea mucha flexibilidad de planificación. Un desarrollador que hace una torre quiere la libertad de decir: “Quiero las paredes aquí, o quiero agrandar o disminuir el tamaño de esta habitación”. No quieren ser limitados por paredes estructurales. Así que eso se convirtió en un objetivo importante para mí.

─ ¿Qué era lo distintivo de tu enfoque?

Quería demostrar que los edificios altos de oficinas podían ser de madera. Para eso, tuvimos que desarrollar un enfoque estructural completamente nuevo, que se convirtió en FFTT (Finding the Forest Through the Trees). Me reuní con Equilibrium Consulting, que son ingenieros de madera de clase mundial, y les dije: “Chicos, ¿alguien ha hecho algo así antes?”. Es una estructura muy simple, pero en realidad es mucho más parecido al Ballon Frame, donde las paredes atraviesan todo el edificio y los pisos se cuelgan entre las paredes en lugar de apilarlos en la parte superior de los pisos. Eso hace dos cosas: reduce drásticamente la contracción y nos permite tener estas paredes verticales largas en los núcleos, lo que crea esta gran contención lateral, y nos permite tener un plan de columna abierta para cada placa de piso, lo que le permite tener un edificio flexible, tanto para oficinas como para uso residencial.

─ ¿Qué demostraste con eso?

La madera es significativamente más ligera que el concreto. Eso significa que no estás luchando contra los tipos de fuerzas que tienes en un evento sísmico, como lo harías con una estructura de hormigón más pesada. El trabajo realmente riguroso que pusimos en el estudio de madera de altura se centró en cuestiones importantes ¿Cómo va a funcionar esto estructuralmente? ¿Cuál es el mercado para este tipo de construcciones? ¿Qué tipo de flexibilidad necesita en un plan como el que acabo de describir para que esto funcione en un mercado real? ¿Cuál es el costo de uno de estos edificios, y cómo se compara con el concreto? ¿Cuál es la huella de carbono, cuál es la huella de la energía? ¿Cuáles son las implicancias para el diseño del empaque? ¿Cuáles son los alcances para el diseño acústico? Así que hicimos “The Case for Tall Wood Buildings” para decir: “Aquí está por qué esto tiene sentido y cuáles son los parámetros para medirlo como una solución exitosa”.

─ ¿Eso ha dado lugar a otros proyectos?

Tengo un nuevo proyecto residencial de construcción de madera de 12 pisos en la Isla de Vancouver. Y la semana pasada comenzamos a construir lo que parece ser el edificio de madera más alto del mundo, el Wood Innovation Design Center (WIDC) en Prince Georges, British Columbia, Canadá y está cerca de los 30 metros de altura. Tiene un programa universitario en la mitad inferior, y es técnicamente de seis pisos, pero tiene un entresuelo y un ático mecánico que le da esa altura, y cada planta es muy alta porque es un edificio académico.

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─ ¿Cómo se está construyendo?

Estamos usando algunos conectores realmente innovadores que son para conectar madera con madera, por lo que no hay mucho acero. El cualquier parte que utilicemos una pieza de acero para unir madera, incorporamos la conexión de acero en el centro de la madera, porque una placa de metal golpeada en el exterior de la madera es en realidad la más vulnerable al fuego. Así que utilizamos la madera para proteger el acero. Eso es muy importante para el éxito del proyecto.

─ Eso es contradictorio.

Sí, es contradictorio para mucha gente, pero no es inusual. En realidad es gran parte del éxito. Lo hicimos aquí, en Vancouver, hace más de 100 años. Solíamos proteger todo el acero con madera. La verdad es que, cuando empiezas a incrustar todas las placas y utilizas los conectores push-pin, terminas con un tablón que hace un punto de acero en la madera, manteniendo todo junto. Para mí es mucho más hermoso y elegante. Es mucho más resistente al fuego, porque el acero está escondido.

─ ¿Cómo te enfrentas a los reparos que esto pueda generar?

En algún momento, puede haber alguna resistencia de las industrias del acero y del concreto si empiezan a preocuparse de que se trata de un sistema competitivo para su participación en el mercado. Pero no creo que se base en la ciencia, creo que se basa en una posición relacionada al mercado. Es una cuestión de educación, de usar la ciencia y no las emociones para orientar la discusión. Mis críticos más duros son los arquitectos de mi propia comunidad. Tenemos una cosa aquí que es similar a lo que los australianos llaman el “Síndrome de la Amapola Alta”: Si alguien recibe un poco más de atención que los otros, entonces tienes que disminuirlo, ¿verdad? Así que tengo un poco de eso. Pero curiosamente, en otras partes del mundo, todos han sido muy positivos respecto de estas ideas.

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─ ¿La normativa es un obstáculo real?

Sí, la normativa de construcción es un obstáculo, porque esta es la primera manera nueva de construir un edificio alto en muchísimo tiempo. Por supuesto que la gente va a decir, “¿Qué?, eso es extraño”. Así que generalmente digo que la parte más difícil del trabajo no es la ingeniería, sino la gestión de las percepciones públicas de los temas, es la educación. Y eso se aplica a las autoridades y fiscalizadores para entender los problemas y para obtener todas las pruebas científicas realizadas para ilustrar cómo funciona todo.

─ ¿Qué cambios de política ayudarían a acelerar el uso de la madera en edificios altos?

En British Columbia tenemos una política de “la madera primero”, donde los edificios públicos tienen que considerar primero el uso de la madera y demostrar efectivamente por qué no pueden usar madera en el diseño del edificio para poder continuar. Le he aconsejado al gobierno que cambie eso a una política de “el carbono primero”: “Si eliges una industria sobre otra, tienes un problema político, pero si eliges el “carbono mínimo” como tu máxima prioridad, la madera automáticamente ganará. Pero también va a impulsar la industria del hormigón y el acero para mejorar sus pisos. Con una política de carbono como prioridad, podemos dar la vuelta a los desarrolladores y decir: “Si usted elige construir una estructura de madera, le daremos un crédito fiscal basado en carbono captado y en la densidad alcanzada”. Tenemos una meta significativa de reducción de carbono, en particular en Vancouver. A medida que avanzamos hacia esto, vamos a mejorar el desempeño de los edificios y de nuestro rendimiento energético de manera dramática. Entonces, se hacen mucho más importantes las elecciones materiales en la construcción.

─ ¿Cómo pueden ayudar los arquitectos?

El cambio climático ha provocado una demanda para que cambiemos nuestra forma de pensar. Pero la conversación sobre la “innovación” todavía parece estar sobre el modelado paramétrico, el BIM y las formas. No se trata del hecho de que los edificios constituyen el cincuenta por ciento del uso de energía y de los problemas climáticos en Norteamérica. Es por eso que como profesión estamos perdiendo nuestra credibilidad, porque estamos hablando de formas bonitas, no de beneficios sociales y ambientales.

La belleza es algo que deberíamos hacer en nuestro sueño como arquitectos, pero deberíamos estar trabajando duro por el sentido de eso. Eso es lo que va a reconstruir nuestro papel en la sociedad, porque nuestro papel es, creo, la profesión más poderosa en el mundo en este momento. Si la mitad del clima y la mitad de la energía están en los hombros de la industria de la construcción, entonces, ¿quién va a resolver eso mejor que un arquitecto? Tenemos que recuperar este papel y eso significa dejar ir algunos de los prejuicios de lo que es posible.

Así como la Revolución Industrial nos desplazó tan rápidamente de una manera de construir a la otra, tenemos que hacerlo de nuevo. La magnitud de las necesidades es aún mayor, pero podemos cambiar en muy poco tiempo. Si nos fijamos en la evolución del rascacielos, es increíble lo rápido que cambió. Por supuesto que es posible. Necesitamos que la gente abrace la idea, invierta y se entusiasme con ella.

En el futuro, no sólo vamos a celebrar torres porque son una forma fresca; las vamos a celebrar porque en realidad tienen sentido otra vez. Es una afirmación increíble de una comunidad construir un edificio legítimamente neutro en carbono. La altura es increíble. Impulsa nuestra imaginación y creatividad. Pero tiene que hacerse por el significado, no sólo por la estética.


Entrevista realizada por Daniel Safarik, Editor de CTBUH. Ver publicación original aquí

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