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Futurista y ecológico: el barco de carga Ceiba está fabricado en madera

ceiba

21 de Diciembre, 2020

El impacto climático de la industria naviera es grande y está creciendo, pero un equipo en Costa Rica está dando paso a una revolución de transporte limpio con un barco de carga hecho de madera.

En un pequeño y rústico astillero en la costa del Pacífico de Costa Rica, un pequeño equipo está construyendo lo que dicen será el buque de carga de energía limpia más grande del mundo.

Ceiba es el primer barco construido por Sailcargo, una empresa que intenta demostrar que el envío sin emisiones de carbono es posible y comercialmente viable. Hecho principalmente de madera, Ceiba combina tecnología muy antigua y muy nueva: mástiles de vela se colocan junto a paneles solares, un motor eléctrico de diseño único y baterías. Una vez en el agua, será capaz de cruzar océanos por completo sin el uso de combustibles fósiles.

“Lo que distingue a Ceiba es el hecho de que tendrá uno de los motores eléctricos marinos más grandes de su tipo en el mundo”, dice Danielle Doggett, directora general y cofundadora de Sailcargo, mientras nos refugiamos del caluroso sol bajo su oficina en la casa del árbol del astillero. El sistema también tiene los medios para capturar energía de hélices submarinas, así como energía solar, por lo que la electricidad estará disponible para el motor cuando sea necesario. “Realmente, las únicas restricciones sobre cuánto tiempo puede permanecer en el mar son el agua y la comida a bordo para la tripulación”.

Ceiba es el primer barco construido por Sailcargo / Jocelyn Timperley

En este momento, Ceiba se parece a la caja torácica de una ballena gigantesca. Cuando visito el astillero a fines de octubre de 2020, armada con la máscara facial habitual, el gel de alcohol y las prácticas de distanciamiento social, la construcción lleva en marcha durante casi dos años. El equipo está instalando el primer medio bastidor de popa de Ceiba, una maniobra complicada de completar sin el uso de grúas u otro equipo. A pesar de algunos retrasos debido a la pandemia global, el equipo espera ponerla en el agua para fines de 2021 y operar para 2022, cuando comenzará a transportar carga entre Costa Rica y Canadá.

Con el diseño del casco y la vela basado en una goleta comercial construida en las islas Åland (Finlandia) en 1906, desde el horizonte Ceiba tendrá la apariencia de un barco clásico de principios de siglo, cuando fueron fabricados los últimos barcos comerciales propulsados por velas. “Representaron el pico de la tecnología funcional de las velas, antes de que entraran los combustibles fósiles”, dice Doggett. Sailcargo también planea explorar el uso de tecnología de vela más moderna, agrega, como la que se usa en los yates, en sus futuros barcos.

De poco tamaño y velocidad pero con una agenda apretada

Es pequeño: llevará alrededor de nueve containers de envío estándar /Jocelyn Timperley

Ceiba es pequeño para un barco de carga, de hecho, pequeñito. Llevará alrededor de nueve containers de envío estándar. Los convencionales más grandes de la actualidad transportan más de 20.000 containers.

También es relativamente lento. Los grandes buques portacontenedores suelen viajar entre 16 y 22 nudos (18-25 mph / 30-41 kph), según Gilliam. Se espera que Ceiba pueda alcanzar los 16 nudos a su velocidad más rápida, dice Doggett, y alcanzar fácilmente los 12 nudos, aunque el equipo ha estimado un promedio de 4 nudos para los viajes hasta que puedan probarla en el agua. Es probable que sea significativamente más rápido que los barcos de carga de vela más pequeños existentes que no tienen el beneficio adicional de un motor eléctrico.

Pero Doggett es enfático en que la compañía no está tratando de competir directamente con los buques de carga convencionales. “En muchos sentidos, es una oferta de servicio completamente diferente”, dice. “Pero al mismo tiempo, estamos tratando de demostrar el valor de lo que estamos haciendo, de modo que podamos inspirar a esas otras grandes empresas con fines de lucro a retomar su juego”.

Se espera que Ceiba pueda alcanzar los 16 nudos a su velocidad más rápida / Jocelyn Timperley

Y aunque Ceiba es pequeño en comparación con la mayoría de los buques portacontainers, todavía es alrededor de 10 veces más grande que el buque de carga de vela libre de fósiles más establecido y actualmente en servicio, el Tres Hombres. Sailcargo espera que esto signifique que puede ayudar a cerrar la brecha entre estos barcos más pequeños y los barcos libres de emisiones más grandes en el futuro. Sailargo ya está planeando una segunda embarcación similar y también se encuentra en las etapas iniciales de planes para construir un diseño mucho más grande y moderno. “En cinco años, con suerte estaríamos colocando la quilla de un barco competitivo muy grande y comercialmente viable”, dice Doggett.

Incluso antes de salir del astillero, la agenda de Ceiba se está llenando rápidamente. Con al menos un año para que entre en el agua, ya tiene un excedente de interés para sus viajes iniciales hacia el norte de compañías dispuestas a pagar una prima por el transporte libre de emisiones de productos como café verde, cacao, algodón orgánico y aceite de cúrcuma. Los envases biológicos, las bicicletas eléctricas y la cebada y el lúpulo de primera calidad para el floreciente mercado de la cerveza artesanal de Costa Rica se encuentran entre las reservas hasta ahora en los viajes hacia el sur.

Combinación de energía eólica y eléctrica

Presenta un modelo funcional de vela híbrida-eléctrica / Jocelyn Timperley

Pero, al ser una primicia mundial, hay algunos aspectos del diseño de Ceiba que aún no se han probado en el mar, incluida su combinación específica de energía eólica y un motor eléctrico. Ceiba tiene un motor regenerativo: cuando viaja usando sus velas, sus hélices pueden usarse como turbinas submarinas para capturar el exceso de energía, similar a cómo el modo de regeneración en un automóvil eléctrico puede capturar el exceso de energía cinética cuando frena. La electricidad, junto con la generada por los paneles solares, se puede almacenar en la batería hasta que sea necesaria para impulsar el barco. Es importante destacar que, y a diferencia de muchos otros barcos que ya usan algún tipo de motor eléctrico, el motor de Ceiba es puramente eléctrico y no tiene diésel como opción de respaldo. Es genuinamente libre de fósiles.

“Tener un modelo funcional de vela híbrida-eléctrica de la vida real, aunque pequeño, es muy útil y, con suerte, replicable y escalable”, dice Gilliam. “No se trata solo de veleros como Ceiba; podríamos tener barcos comerciales mucho más grandes con vela”.

Por ejemplo, las tecnologías de vela podrían ayudar a ampliar la gama de otras tecnologías más ecológicas que se están considerando actualmente para barcos mucho más grandes, como las pilas de combustible de hidrógeno.

De hecho, algunos buques de carga comerciales ya están instalando velas de rotor y tecnología de ala rígida para un impulso adicional. Y, en particular, otra medida de eficiencia de combustible para los barcos convencionales es reducir su velocidad, lo que a su vez hace que los barcos más lentos como Ceiba sean más competitivos.

Marcando la diferencia en el planeta

Tiene como objetivo asegurar que Ceiba sea “carbono negativo” / Jocelyn Timperley

Pero para Gilliam, el mayor valor de un proyecto como Sailcargo es su capacidad para crear conciencia sobre las emisiones del transporte marítimo y los cambios en el estilo de vida que se necesitan junto con la tecnología para abordarlas. “Ofrece una visión alternativa de las formas de vida. Es inspirador para los jóvenes”, dice.

Sailcargo se ha comprometido a que el 10% de sus beneficios se destinarán al planeta, incluidas las donaciones al astillero y sus proyectos y a otras organizaciones benéficas. Además de esta promesa, tiene como objetivo asegurar que Ceiba sea “carbono negativo” plantando 12.000 árboles en Costa Rica antes de su lanzamiento. Uno de cada diez de esos árboles se destinará a la construcción de futuros barcos, mientras que el resto compensará en exceso la madera utilizada para construir Ceiba.

El enfoque de Sailcargo en un sistema holístico y verdaderamente circular de construcción naval puede ser digno de elogio, pero por ahora es solo una gota de agua en el océano. Sin embargo, a medida que aumenta la presión sobre la industria del transporte marítimo para actuar sobre el cambio climático, proyectos como este podrían ofrecer una alternativa al transporte marítimo convencional y ayudar a influir en la industria.

Después de pasar un día en el astillero viendo la construcción de Ceiba, le pregunto a Lynx Guimond, otro cofundador de Sailcargo, qué cree que realmente se necesita para reducir las considerables emisiones de la industria naviera. Quizás sorprendentemente para alguien en medio de la construcción de un barco, me dice que una de las soluciones es simplemente menos envío. “Al final del día, solo necesitamos transportar menos cosas”.


Escrito originalmente por Jocelyn Timperley para BBC
Fotografía principal cortesía de

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